DWANGO: videojuegos multijugador online en 1994

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Bob Huntley y Kee Kimbrell crearon a principios de 1994 DWANGO, un servicio de juegos en línea que sólo funcionaba en Estados Unidos y estaba preparado, casi exclusivamente, para juegos tipo FPS. DWANGO, acrónimo de Dial-up Wide-Area Network Game Operation, fue rápidamente conocido por su compatibilidad con el ‘Doom‘ de id Software, para el que funcionaba como un servicio de intermediación o emparejamiento de jugadores en el modo multijugador online. Asimismo, también soportó otros títulos de la compañía como ‘Doom II: Hell on Earth‘, ‘Quake II‘ o ‘Heretic‘ y otros de diversas firmas, como ‘Duke Nukem 3D‘, ‘Blood‘ y ‘Shadow Warrior‘ de 3D Realms.

Para utilizar este servicio, los jugadores, tras pagar la cuota correspondiente, debían ejecutar el software cliente de DWANGO (para MS-DOS y Windows 3.1) que se conectaba a través de la línea telefónica (mediante un módem de la época) con un servidor remoto, inicialmente ubicado en Houston (Texas), aunque pronto creció el número de servidores en otras ciudades del país.

La concepción de este sistema fue obra de Huntley, pues quería que su empresa Interactive Visual Systems, que se dedicaba a proporcionar servicios de vídeo, tuviera una transición al mundo de los servicios de videojuegos en línea. Tras completar el desarrollo inicial, se pusieron en contacto con los directivos de id Software, pero John Carmack y otros no parecieron muy interesados en la idea. Sin embargo, los muchachos encontraron apoyo en el cofundador John Romero, que finalmente accedió a negociar un acuerdo que les otorgaba el 20% de los ingresos de DWANGO.

El propio Romero se involucró en el proyecto, y así se pudo liberar el primer DWANGO con la versión shareware de ‘Heretic’. A principios de 1995 había ya diez mil abonados que pagaban una cuota mensual de 8,95 $, además de la llamada telefónica que, en algunos casos, eran de larga distancia; llegaron a tener suscriptores de países como Italia y Australia. La compañía terminó estableciendo su cuartel general en la ciudad de Nueva York, y pronto se creó un sistema de franquicias con una tarifa plana de 35.000 $ que se utilizaba para montar el servidor, el resto de ganancias eran para el franquiciado. En cuatro meses, se establecieron 22 servidores por todo el país, y en 1996 llegó a Japón, Singapur y Corea del Sur.

En 1997, la empresa disponía de sistemas instalados en 23 ciudades de todo el mundo, sin embargo su base de usuarios empezaba a reducirse paulatinamente. En marzo de ese mismo año, firmaron un acuerdo con Microsoft para crear una sección de zona de juegos vía Internet en un intento de competir con este tipo de servicios de otras compañías que cada vez se hacían más populares. Bob Huntley esperaba que esta medida aumentará el número de jugadores, pero no se alcanzaron las expectativas. Así las cosas, DWANGO fue cerrado oficialmente en 1998.

En total, DWANGO llegó a soportar 16 títulos lúdicos, a saber: ‘Big Red Racing’, ‘Blood’, ‘Descent II’, ‘Doom’, ‘Doom II: Hell on Earth’, ‘Duke Nukem 3D’, ‘Final Doom’, ‘Heretic’, ‘HeXen’, ‘MechWarrior 2: 31st Century Combat’, ‘Quake II’, ‘Shadow Warrior’, ‘Terminal Velocity’, ‘The Ultimate Doom’, ‘Warcraft II: Tides of Darkness’ y ‘Total Annihilation’.

Por cierto, su división en Japón continuó funcionando y sigue viva a día de hoy como empresa de telecomunicaciones y medio de comunicación de masas, siendo subsidiaria de Kadokawa Dwango Corporation.

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